Para un hispanohablante el uso del simple past es bastante fácil. Si se utiliza en español sea el imperfecto, sea el indefinido, se usa el simple past en inglés. Para gente con otra lengua materna, por ejemplo el alemán, la cosa es más complicada y por eso se usa como instrumento didáctico los así llamados trigger words. Trigger words son palabras que indican el tiempo a utilizar. El adverbio ayer por ejemplo indica que se trata de un hecho acabado en un pasado acabado (Ayer me fui al cine) y por lo tanto hay que utilizar el indefinido.
Pero como un hispanoblante ya sabe que se utiliza el indefinido en estas circunstancias y no el imperfecto (~Ayer me iba al cine) no le hacen falta los trigger words. No vamos a entrar por lo tanto aquí en lo detalles. Si usted se interesa por gramáticas contrastivas en general, puede echar un vistazo a cualquiera de nuestras otras manuales.

Después de ciertos complementos adverbiales se usa en general el simple past
yesterday ayer
the day before yesterday anteayer
in 1950 en el año 1950
last year el año pasado
last week la semana pasada
last month el mes pasado
last February el febrero pasado
in March en marzo
on Monday el lunes
xxx ago hace xxx tiempo

Todos estos complementos circunstanciales / adverbios expresan que la acción se ejecutó en un tiempo anterior al tiempo en el cual esta acción es contada.

ejemplos
In 1980 I went to school. En 1980 me fui a la escuela.
He bought a bike last month. El mes pasado se compró una bicicleta.
The school was red still yesterday. Ayer la escuela estuvo todavía roja.
He played the piano on Monday. Tocó el piano el lunes. (hoy es viernes)
Yesterday she gave him a present. Ayer ella le dió un regalo.
It was dark and cold, when he came out of the house.* Ya era de noche y hacia frió cuando salió de casa.
I read a book the day before yesterday. Anteayer leí un libro.
They saw the light at the end of the tunnel last year. El año pasado vieron la luz al final del túnel.

Estas así llamadas trigger words indican en general que hay que utilizar el simple past, sobre todo si se refieran a un tiempo definitivamente acabado en el momento del habla. En algunos casos determinados, sin embargo, los hechos contados en un tiempo del pasado influyen el presente y por lo tanto hay que contarlas en el present perfect. Vamos a hablar de estos fenómenos otra vez cuando hablamos sobre el present perfect .

* Aquí no hay ningún trigger word, pero sabemos que hay una acción de base (hacer frío y ser de noche) en la cuál está insertado otra acción (salir de la casa). Preste atención que en español hay que distinguir (Era de noche....(impferfecto)....salió de casa (indefinido)).