Si se trata de una cosa que el locutor no precisa, se usa el artículo indefinido.

ejemplo
He meets a friend. Él encuentra a un amigo.

En este caso se ha encontrado con un amigo cualquiera, no tenemos más informaciones sobre este amigo. La situación cambia, si hay una descripción más detallada.

ejemplo
He meets the friend that will help him with English homework. Se encuentra con el amigo que le va a ayudar con sus deberes de inglés.

En este ejemplo no se encuentra con un amigo cualquiera, se encuentra con un amigo bien definido.

La tabla abajo es un resumen:

Resumen      
    sin artículo   con artículo  indefinido
  con artículo determinado
   singular y plural   singular
(nunca en plural l!)
  singular  plural
  generalizaciones Tigers are dangerous animals A tiger is a dangerous animal. The tiger is a dangerous animal. The bold and the beautiful.
  nociones universalmente conocidas     the sky
the weather
 
  nociones más detalladamente descritas      the man at the door the animals in the zoo
  no mencionado todavía   a car on the street    
  mencionado ya      the car on the street the cars on the street
  nociones inseparables water, sand, concrete    the water in the  Atlantic  
  nociones abstractas society, life a happy life  the life of Pi the lives of all of us
  profesiones, títulos y rangos Queen Elizabeth, doctor Schiwago an engineer  Mr. Brown, the  engineer, leads a  happy life.  
  instituciones to go to school a school (Gebäude)  the school (Gebäude)  he went the schools in this town
  fechas y horas we meet at Christmas,
in summer
on a summer day    
  oeste, norte, este, sur west of here    to the north of Russia  
  nombres propios (también de comidas) we eat lunch at one a light lunch    
  precios   20 Euro a kilo