hardly ... when = apenas
Hardly had the race started when the sun came out.
Apenas la carrera había comenzado, salió el sol.
Dinner was hardly over when everyone began to go home.
Apenas la cena se había terminado, todos decidieron de irse a casa.
He had hardly explained the machine when it broke down.
Apenas había explicado el funcionamiento de la máquina, se desmoronó.

La posición de hardly en la frase no es fija. Puede estar al principio de la frase, pero también puede estar después el verbo. Si hardly está al prinicipio de la frase entonces hay una inversion sujeto / verbo. Es un de los pocos casos en los cuales la regla S-P-O no es válida.